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definition - MISSIONE SPAZIALE CASSINI HUYGENS

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Missione spaziale Cassini-Huygens

                   
Cassini–Huygens
Foto veicolo
Cassini Saturn Orbit Insertion.jpg
Dati della missione
Ente proponente NASA, ESA, ASI
Destinazione Saturno
Esito successo, ancora in corso
Vettore Titan IV-B/Centaur
Lancio 15 ottobre 1997 da Cape Canaveral (USA)
Potenza 640 W
Massa 2523 kg


Cassini–Huygens è una missione robotica interplanetaria congiunta NASA/ESA/ASI, lanciata il 15 ottobre 1997, con il compito di studiare il sistema di Saturno, comprese le sue lune e i suoi anelli. La sonda si compone di due elementi: l'orbiter Cassini della NASA ed il lander Huygens dell'ESA.

Cassini è la prima sonda ad essere entrata nell'orbita di Saturno, il 1º luglio 2004 (ore 04:12 GMT), e solo la quarta ad averlo visitato (prima della Cassini erano già passate la Pioneer 11 e le Voyager 1 e 2). Il 25 dicembre 2004 la sonda Huygens si è separata dalla nave madre e si è diretta verso la principale luna di Saturno, Titano. Il 14 gennaio 2005 Huygens è scesa nell'atmosfera del satellite e durante la corsa ha raccolto dati sull'atmosfera, immagini della superficie, rumori dall'ambiente circostante. Ha toccato il suolo dopo 2 h e 30 m, ed ha continuato a trasmettere il suo segnale per altre tre ore.

L'orbiter Cassini prende il nome dall'astronomo italiano Gian Domenico Cassini che, verso la fine del Seicento, ebbe un ruolo di primaria importanza nello studio di Saturno e dei suoi anelli. Il lander Huygens prende il nome dall'astronomo olandese del XVII secolo Christiaan Huygens che utilizzando il proprio telescopio scoprì Titano.

Indice

  Cronologia del programma

  Animazione
  • 1982 La Fondazione Europea delle Scienze e l'Accademia Americana delle Scienze identificano l'idea di un orbiter di Saturno dotato di una sonda verso Titano come possibile cooperazione USA-Europa con valenze scientifiche, tecnologiche, industriali.
  • 1983 Raccomandazione della missione da parte del comitato USA per lo spazio alla NASA.
  • 1983-1984 Valutazione congiunta NASA/ESA.
  • 1985-1988 Studi NASA per la piattaforma e ESA per la sonda.
  • 1989 Approvazione della missione da parte del Congresso degli Stati Uniti ed inizio del processo di selezione del carico utile scientifico.
  • 1990-1997 Sviluppo di Cassini ed Huygens.

  Piano di volo

  La partenza, dal Complesso di Lancio 40, di Cape Canaveral
  Traiettoria interplanetaria della Cassini
  • 15 ottobre 1997: Il vettore di lancio statunitense Titan IVB Centaur parte per lo spazio dal Complesso di lancio 40 del John F. Kennedy Space Center (Florida) con a bordo la sonda Cassini-Huygens. Il lanciatore è composto da un razzo Titan IV a due stadi e da uno stadio superiore chiamato Centaur, che alloggia al suo interno il carico utile. Il sistema di volo completo della Cassini è dunque composto da un veicolo di lancio e dalla navicella contenente la sonda.
  • 26 aprile 1998: Primo fly-by di Venere. L'antenna è sfruttata per proteggere il satellite dalla radiazione termica.
  • dicembre 1998: Manovre correttive nello spazio profondo.
  • 24 giugno 1999: Secondo fly-by di Venere.
  • 18 agosto 1999: Fly-by della Terra.
  • 1999-2000 Attraversamento della fascia degli asteroidi.
  • 30 dicembre 2000: Fly-by Giove. Grazie alle prestazioni della modalità radiometrica del radar, avviene per la prima volta la misura in banda Ku della radiazione di sincrotrone attorno al pianeta.
  • 2002 Verifica della teoria della relatività generale con un'accuratezza 50 volte migliore di ogni precedente risultato.
  • 11 giugno 2004 Passaggio ravvicinato a Febe, satellite di Saturno. Prima attivazione del radar in modalità scatterometrica.
  • 1º luglio 2004: La sonda effettua con successo la manovra di inserimento nell'orbita di Saturno, dopo un viaggio di 3 miliardi e mezzo di chilometri durato 7 anni. Si trova a circa 24000 km dalla superficie del pianeta, pari a circa un sesto del suo diametro. Ancora una volta l'antenna viene sfruttata a protezione del satellite da eventuali urti da materiale negli spazi tra gli anelli.
  • 6 luglio 2004: Compie il suo primo passaggio ravvicinato su Titano, la maggiore luna del pianeta. Prima immagine radar della superficie della luna: sono state osservate quelle che sembrerebbero nubi di metano, e un gigantesco cratere da impatto. La navetta farà 40 orbite intorno al satellite fino al 2008, e ad ottobre 2004 passerà a soli 1200 km di quota.
  • 25 dicembre 2004: Dopo sette anni attraverso il Sistema Solare a bordo del veicolo spaziale Cassini, la sonda Huygens si separa dalla nave madre per affrontare altri 20 giorni di viaggio e 4 milioni di chilometri verso Titano.
  • 14 gennaio 2005: La sonda Huygens inizia la discesa nell'atmosfera del satellite e durante la corsa scatta circa 350 fotografie (solo metà di quelle previste, in quanto per un guasto, uno dei due canali di comunicazione tra la sonda e Cassini non si è aperto). In base alle immagini inviate a Terra l'ESA ha confermato la presenza di fiumi con relativi affluenti in cui scorrerebbero fluidi di idrocarburi. Questi fiumi si divincolerebbero tra formazioni rocciose simili alle montagne terrestri e sfocerebbero in un mare o lago.
  • ore 13:34 CET: L'atterraggio è riuscito perfettamente e la sonda scatta nuove fotografie direttamente dalla superficie del satellite. Il panorama è molto simile a quello visto in precedenza su Marte: Una vasta pianura cosparsa di sassi, probabilmente composti di ghiaccio. Nel frattempo la Cassini prosegue nella sua orbita per effettuare voli ravvicinati degli altri corpi del sistema saturniano, ed esplorare le regioni polari ed equatoriali del gigante gassoso.
  • 15 febbraio 2005: flyby di Titano, e scansione di nuove regioni. Ripreso un grande cratere da impatto con un diametro stimato in 440 km[1]
  • 17 febbraio 2005: primo flyby ravvicinato di Encelado ad una distanza di 1180 km e prime immagini inviate a terra
  • 9 marzo 2005: secondo flyby di Encelado, con passaggio ad una distanza minima di 500 km
  • 17 marzo 2005: scoperta un'atmosfera su Encelado
  • 31 marzo 2005: quarto flyby di Titano ad una distanza minima di 2400 km.[2]
  • 16 aprile 2005: quinto flyby di Titano ad una distanza minima di 1025 km, il più vicino fino a quel momento. Raccolta di dati sulla sua atmosfera superiore, con scoperta di un'ampia gamma di molecole complesse a base di carbonio.
  • 3 maggio 2005: inizio degli esperimenti sugli occultamenti radio degli anelli di Saturno per determinarne la distribuzione delle particelle
  • 10 maggio 2005: inizio di un periodo dedicato all'osservazione del sistema di anelli di Saturno, fino a settembre. Gli scienziati hanno annunciato la scoperta di una nuova luna all'interno dell'Anello A, chiamata temporaneamente S/2005 S 1 e in seguito Dafni.
  • 14 luglio 2005: flyby ravvicinato di Encelado ad una distanza di 175 km. Pubblicate le prime immagini
  • 22 agosto 2005: flyby di Titano con una distanza minima di 3669 km.[3]
  • 7 settembre 2005: flyby di Titano ad una distanza di 1075 km, i dati raccolti vennero parzialmente perduti a causa di un problema software
  • 24 settembre 2005: flyby di Teti ad una distanza di 1500 km
  • 26 settembre 2005: flyby di Iperione ad una distanza di 1010 km, l'unica visita a questa luna durante la missione primaria
  • 11 ottobre 2005: flyby di Dione ad una distanza di 500 km
  • 28 ottobre 2005: flyby di Titano ad una distanza di 1400 km
  • 26 novembre 2005: flyby di Rea ad una distanza di 500 km
  • 26 dicembre 2005: flyby di Titano ad una distanza di 10410 km [4]
  • 15 gennaio 2006: flyby di Titano ad una distanza di 2040 km [5]
  • 27 febbraio 2006: flyby di Titano ad una distanza di 4390 km [6]
  • 18 marzo 2006: flyby di Titano ad una distanza di 1950 km [7]
  • 20 maggio 2006: flyby di Titano ad una distanza di 1880 km [8]
  • 2 luglio 2006: flyby di Titano ad una distanza di 1910 km [9]
  • 27 luglio 2006: NASA conferma la presenza di laghi di idrocarburi nella regione polare nord di Titano
  • 23 settembre 2006: flyby di Titano ad una distanza di 960 km [10]
  • 10 settembre 2007flyby di Giapeto ad una distanza di 1600 km
  • 12 marzo 2008 - flyby di Encelado ad una distanza di 48 km. Durante la manovra la sonda ha attraversato il materiale eiettato dai gayser della luna, rilevandone la composizione: acqua e composti organici, e la temperatura superficiale delle bocche: superiore di 93 °C alle regioni circostanti [11].
  • 2008: fine prevista della missione nominale
  • 2009: essendo la sonda ancora perfettamente operativa ed essendone stato approvato l'ulteriore finanziamento, si è entrati nella cosiddetta mission extended (missione estesa), ribattezzata Cassini Equinox
  • 2010: Bob Mitchell, Cassini Program Manager al JPL ha dichiarato che la sonda è ancora in ottima forma e che da essa ci si aspettano ancora almeno altri sette anni di operatività della missione, che intanto è stata ribattezzata Cassini Solstice

  La navicella

  Sonda Cassini

Sviluppata dalla NASA in collaborazione con l'ESA (l'agenzia spaziale europea) e con l'ASI (l'agenzia spaziale italiana), la sonda Cassini è un prodigio della tecnologia spaziale del XX secolo, costituita da due componenti distinte: un orbiter e una sonda secondaria (Huygens).

Alta 7 metri e larga 4, questa sonda da 6 tonnellate (orbiter, sonda Huygens e propellente compreso) è dotata di un'antenna parabolica larga poco meno di 4 metri, un'asta-magnetometro lunga 13 metri, 22.000 connessioni elettriche, 12 chilometri di cavi elettrici, 82 unità di riscaldamento a radioisotopi, 16 motori di assetto ("thrusters") a idrazina, e la maggior parte dei sistemi è "ridondata", ovvero affiancata da un analogo sistema di riserva, per minimizzare le probabilità di guasti, che non avrebbero possibilità di essere riparati: la sonda si trova attualmente (2007) a più di un miliardo di chilometri dalla Terra, e i suoi segnali radio, pur viaggiando alla velocità della luce (300 mila chilometri in un secondo) impiegano circa 90 minuti per raggiungere la Terra.

Cassini è stata l'ultima delle "grandi" missioni spaziali della NASA. Ne ha tutte le caratteristiche tipiche: grandi dimensioni, grande abbondanza di apparecchiature, lungo tempo di sviluppo e costo elevatissimo: circa 5 miliardi di dollari, comprensivi delle operazioni durante la vita della sonda, che sarà alla fine di circa un decennio. Dopo lo sviluppo della Cassini, la NASA passò alla filosofia faster, better, cheaper (più veloce, migliore, più economico), con alterni risultati.

Al momento del lancio, i generatori atomici della Cassini provocarono numerose polemiche da parte di ambientalisti che sottolineavano il rischio di contaminazione ambientale in caso di incidente. I generatori atomici della Cassini sono unità RTG passive: non hanno reattori atomici, ma sfruttano semplicemente il calore prodotto dal decadimento radioattivo di una piccola quantità di plutonio per produrre corrente elettrica. Per dirla in modo immaginoso, si usa un piccolo contenitore di scorie nucleari per produrre energia. Nel peggiore dei casi, un incidente avrebbe potuto comportare lo spargimento del plutonio nell'atmosfera. La NASA sottolineò come le unità RTG fossero rinchiuse in un contenitore progettato apposta per sopravvivere anche all'esplosione totale del razzo, e se pure esso si fosse rotto, la quantità di plutonio sarebbe stata così piccola da far aumentare a malapena il livello di radioattività rispetto al fondo di radioattività naturale già presente nella zona. La questione venne messa a tacere dal lancio, che risultò perfetto.

È da notare che, in una missione precedente, un'unità RTG simile a quella della Cassini uscì effettivamente intatta dall'esplosione del razzo che la conteneva. L'unità fu recuperata e le sue condizioni erano talmente buone da essere imbarcata in una missione successiva.

  L'orbiter

Viene alimentato da tre generatori atomici, ed è la parte principale della sonda, quella, cioè, che è stata messa in orbita attorno a Saturno e che ha compiuto il viaggio dalla Terra. Ha un peso di oltre 2 tonnellate ed è dotato di 12 differenti strumenti scientifici, due registratori digitali di dati, due computer primari e 50 computer secondari. La sua strumentazione di bordo comprende camere per immagini operanti sia in luce visibile, che nell'infrarosso e nell'ultravioletto. Le immagini ottenute da questi strumenti sono fondamentali per fornire un'esatta morfologia dei corpi osservati e saranno integrate anche dai dati raccolti dai radar di bordo per costruire una mappa dettagliata della superficie di Titano. La sonda possiede inoltre alcuni spettrografi utili per lo studio della temperatura e della composizione chimica della superficie di Saturno, della sua atmosfera, nonché dei suoi celebri anelli. Altri strumenti, infine, permettono di analizzare le proprietà e il comportamento del gas ionizzato all'interno della magnetosfera del pianeta e di risalire, quindi, alle sue caratteristiche e all'intensità del campo magnetico.

Cassini comunica con la Terra principalmente tramite una grande antenna parabolica, costruita per conto dell'Agenzia Spaziale Italiana dall'azienda italiana Alenia Spazio; con un diametro di quattro metri e assistita da un complesso sistema elettronico di bordo, essa gestisce quattro bande di frequenze: X, Ka, S, Ku.

  Huygens

  La sonda Huygens durante le ultime fasi di preparazione prima del lancio
  Un'immagine che illustra, con un parallelismo uomo-macchina, la dotazione di Cassini
  Replica in scala della sonda

Montata all'interno dell'orbiter, è presente una sonda secondaria (le sue dimensioni non superano i 3 metri di diametro per 350 kg di peso), Huygens. Prende il nome dall'astronomo olandese del XVII secolo Christiaan Huygens che utilizzando il proprio telescopio scoprì Titano. Si è staccata dalla sonda principale il 25 dicembre 2004, ed è atterrata su Titano il 14 gennaio 2005.

Dopo la fase di avvicinamento, è entrata nel campo gravitazionale di Titano e ha iniziato la discesa guidata attraverso la sua atmosfera rallentata da un paracadute (solo nella prima fase) e da razzi frenanti. In questa fase (della durata di circa due ore) una speciale telecamera ha effettuato una prima ripresa della superficie di Titano, fondamentale per poterne studiare la geologia. Parallelamente, i sensori di bordo hanno provveduto ad una costante misurazione della temperatura delle nubi, mentre gli spettrografi hanno misurato la loro composizione chimica e le caratteristiche fisico-chimiche delle particelle di polvere in sospensione nell'atmosfera. Un ulteriore esperimento condotto durante la fase di discesa è stata la misurazione della velocità dei venti sulla superficie di Titano (attraverso tecniche Doppler). Al momento dell'atterraggio (in una zona di Titano denominata Xanadu - ma era stato previsto anche l'ammaraggio in un eventuale oceano di Titano) la sonda aveva energia appena sufficiente per effettuare una seconda volta tutte queste misure. Mezz'ora dopo si è spenta definitivamente.

Nella più ottimistica delle previsioni, il piccolo robot della capsula Huygens avrebbe dovuto inviare informazioni per 15 minuti al massimo, invece ha continuato a far sentire la sua voce per altre due ore, fino a che Cassini non è tramontato dietro al pianeta. Tramite i radiotelescopi di tutto il mondo, il suo segnale è stato raccolto per un'altra ora.

  Rivelazioni e scoperte

  • Il 27 Marzo 2012 la Dott.ssa Emma Bunce e il proprio team di lavoro ottengono misurazioni simultanee dell'aurora sul lato notturno di Saturno, insieme a quelle del campo magnetico e le particelle cariche presenti[12]

  Note

  1. ^ PIA07365: Circus Maximus. URL consultato in data 14 ottobre 2006.
  2. ^ Cassini-Huygens: News-Features-Titan Flyby. URL consultato in data 14 ottobre 2006.
  3. ^ NEWS - Features - Titan Flyby - Aug. 22, 2005. URL consultato in data 14 ottobre 2006.
  4. ^ http://saturn.jpl.nasa.gov/news/events/titan20051226/index.cfm
  5. ^ http://saturn.jpl.nasa.gov/news/events/titan20060115/index.cfm
  6. ^ http://saturn.jpl.nasa.gov/news/events/titan20060227/index.cfm
  7. ^ http://saturn.jpl.nasa.gov/news/events/titan20060318/index.cfm
  8. ^ http://saturn.jpl.nasa.gov/news/events/titan20060520/index.cfm
  9. ^ http://saturn.jpl.nasa.gov/news/events/titan20060702/index.cfm
  10. ^ http://saturn.jpl.nasa.gov/news/events/titan20060923/index.cfm
  11. ^ Cassini 'tastes' organic brew at Saturn's geyser moon. URL consultato in data 28 marzo 2008.
  12. ^ Cassini Ottiene Misurazioni Simultanee Dell'Aurora e delle Correnti Elettriche su Saturno

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